Antártida Occidental

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Localización de la Antártida Occidental
Mapa de la Antártida Occidental.

La Antártida Occidental o Antártida Menor (79°S 100°O / 79°S 100°O / -100) es una de las dos grandes regiones en que se divide la Antártida. Comprende 4 millones de km², lo que significa un tercio del continente. Esta rodeada por el océano Antártico, correspondiendo a la masa continental, islas y barreras de hielo que enfrentan al océano Pacífico y en menor medida al océano Atlántico. Los otros dos tercios del continente corresponden a la Antártida Oriental, de la que está separada por las montañas Transantárticas y por las plataformas de hielo que cubren los mares de Weddell y de Ross. Semeja una gigantesca península que se estrecha desde el polo sur hacia el extremo meridional de América del Sur. Está protegida por el Tratado Antártico.

Toponimia

Toda la Antártida Occidental se encuentra dentro del hemisferio Occidental (excepto un sector menor de la barrera de hielo Ross), un hecho que ha sugerido el nombre de Antártida Occidental. A veces también se utiliza el nombre Antártida Occidental para referirse sólo al área del continente que se encuentra dentro de ese hemisferio.

El nombre ha existido desde hace más de un siglo, ya que lo usó el escritor estadounidense Edwin Swift Balch en 1902 y Otto Nordenskjöld en 1905, pero su uso generalizado comenzó con el Año Geofísico Internacional (1957-1958) ya que las exploraciones habían revelado que las montañas Transantárticas constituyen una útil separación para dividir la Antártida en dos regiones. El Comité Consultivo sobre Nomenclatura Antártica (US-ACAN) de Estados Unidos aprobó el nombre en idioma inglés West Antarctica el 1 de enero de 1962.[2]